Uma estrela gigante de repente fica escura e depois clara. O que aconteceu?

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Betelgeuse é uma estrela gigante vermelha e uma das maiores estrelas que podemos ver no céu noturno sem um telescópio. É relativamente fácil de encontrar. Se você olhar para as três estrelas mais brilhantes seguidas no cinturão de Órion, Betelgeuse está no canto superior esquerdo da constelação de Órion.

A própria estrela está em um nível completamente diferente do nosso próprio sol. Betelgeuse é muito maior do que a órbita da Terra ao redor do Sol se o Sol fosse substituído pela estrela gigante. Todo o vazio na órbita de Júpiter seria preenchido pela estrela gigante.

Orion com linhas entre as estrelas e um anel vermelho ao redor de Betelgeuse.

Em 2019, em poucos meses, Betelgeuse de repente começou a escurecer primeiro, mas no início de 2020 ficou mais claro. Nos últimos três anos, a estrela voltou a brilhar gradualmente, de modo que agora está se aproximando do brilho anterior, de acordo com um estudo de 2023. Publicados no Astrophysical Journal. O rápido e inesperado período de escuridão recebeu seu próprio nome dramático: The Great Dimming Event.

Não é mais tão misterioso

Ainda há muito que os cientistas não sabem sobre uma estrela gigante como Betelgeuse, segundo o The Guardian. Mas o súbito eclipse de Betelgeuse pode já não ser tão misterioso, se acreditarmos no recentemente publicado pela Academic.

O estudo descreve novas medições do ‘evento de extinção’, e os pesquisadores acreditam que as medições confirmam uma hipótese apresentada há alguns anos: a estrela expeliu uma nuvem gigante de poeira e gás que escureceu a estrela para quem olhada da terra.

Betelgeuse é uma estrela antiga na última parte de sua vida estelar. As rápidas mudanças levaram alguns astrônomos a acreditar que Betelgeuse explodiria em breve, e Space.com aprofundamos os antecedentes desta teoria.

Mas agora vários investigadores concordam: não há nada que sugira que a estrela irá explodir em breve, segundo o Observatório Europeu do Sul.

Mais brilhante no período escuro

Os pesquisadores usaram medições do enorme telescópio VLTI no Observatório Europeu do Sul, no Chile. Aqui eles podem ver como a radiação de Betelgeuse mudou durante o próprio evento de escurecimento – especialmente no espectro infravermelho.

A luz infravermelha tem a propriedade de passar muito mais facilmente pela poeira e pelo gás. Este é um dos argumentos para a construção de telescópios especializados que enxergam no infravermelho – como o Telescópio Espacial James Webb. Os investigadores veem algo muito surpreendente: Betelgeuse emitiu mais luz infravermelha do que o habitual durante o dramático período escuro, entre novembro de 2019 e maio de 2020.

Eles acreditam que isso pode ser melhor explicado por uma grande quantidade de poeira fora da estrela aquecendo e começando a brilhar no infravermelho. Portanto, não foi um efeito de escurecimento na luz infravermelha – mas na luz visível. Isso se ajusta muito bem à hipótese de que a estrela soltou muita poeira, acreditam os pesquisadores.

A ideia é que muito plasma quente tenha sido enviado de Betelgeuse. Este plasma esfriou e se transformou em poeira que se assentou como uma nuvem na frente da estrela, bloqueando assim a luz que vinha em nossa direção.

É difícil estimar a distância no espaço e os astrônomos não sabem exatamente a que distância Betelgeuse está. As estimativas são de 600 a 700 anos-luz. Isto significa que a luz viajou durante 600-700 anos antes de chegar até nós, e este grande evento de escurecimento supostamente ocorreu em algum momento do século XIV.

Uma estrela variável (que pode ter explodido)?

Outras mudanças ocorreram em Betelgeuse desde o Grande Evento de Atenuação. A estrela é variável. Ou seja, o brilho varia entre mais forte e mais fraco em períodos de 400 dias. Mas agora não. O ciclo é interrompido após o evento de 2019, segundo o estudo. Agora o ciclo é de 200 dias e com luminosidades mais fortes que antes.

Os pesquisadores explicam isso pelo fato de a estrela ainda estar instável após a grande perturbação de 2019. No entanto, não há nada que indique que ela irá explodir num futuro próximo.

O Guardian conversou com a astrônoma Sara Webb, da Universidade Swinburne, na Austrália. Ela ressalta que a estrela pode já ter explodido porque a luz demora muito para chegar até nós. Sara Webb está cruzando os dedos para ver tal explosão, mas a estrela provavelmente ainda terá cerca de 100.000 anos de vida antes de explodir em uma supernova.

E se isso acontecer, a estrela estará tão longe da Terra que nenhuma radiação perigosa ou outros efeitos nos atingirão, de acordo com a revista Astronomy.

Roberto Magalhães

O cérebro editor por trás do Tecnologico.online, é um entusiasta apaixonado por tecnologia. Canaliza sua fascinação para criar conteúdo envolvente e informativo. Sua dedicação à inovação reflete-se nos artigos que produz, abrangendo uma ampla gama de tópicos tecnológicos. Com um olhar atento para as últimas tendências e desenvolvimentos, busca tornar...

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